Le jugement du tribunal judiciaire de Paris du 31 mai 2021 n°11-19-007483 illustre les questions de droit international privé confronté au droit des petits litiges, qui peuvent se poser quand un (prétendu) consommateur français décide d'attraire devant la juridiction française un entrepreneur étranger domicilié dans un Etat membre de l'Union européenne.

Le consommateur français (l'est-il vraiment ?) qui s'estime lésé par un défaut de conformité d'un produit qu'il a commandé à distance auprès d'un fournisseur étranger peut attraire ledit fournisseur devant la juridiction française et revendiquer l'application du droit français de la consommation.

Trois types de questions de droit international privé se posent : 

Est-on réellement en présence d'un consommateur, supposé "partie faible" et méritant l'application de règles dérogatoires et protectrices ? Quelles sont les conséquences de cette qualification au plan procédural ?

Quelle est la juridiction réellement compétente territorialement et en fonction du taux de la demande ? L'appel est-il ouvert ? Une tentative de conciliation préalable est-elle nécessaire ?

Quel est le droit applicable ? A cet égard le droit de la consommation français, est-il applicable ? Dans quelle mesure ?

En l'espèce, le demandeur se présentait comme un consommateur, et formait une demande d'indemnisation de 4000 euros, ce qui lui permettait de saisir la juridiction 

- par déclaration au greffe (d'avant réforme de 2020) ;

- sans constituer avocat, dans le cadre d'une procédure orale ;

- de soustraire la décision à la possibilité d'appel ; cette impossibilité d'appel doit inciter le défendeur à la plus grande vigilance devant une juridiction dont l'organe compétent, la chambre dite de "proximité" ou le juge des "contentieux de la protection", porte une attention particulière à la partie faible ;

- et l'obligeait à une conciliation préalable (d'avant réforme de 2020) ;

La récente réforme de procédure civile réplique à peu de choses près ces règles de seuil et de taux (en savoir plus : https://blogdudroit.blogspot.com/2021/09/reforme-de-la-procedure-civile-le.html)

La qualité de consommateur doit être vérifiée au préalable. 

Cette notion est variable d'un pays à l'autre, et en droit français le critère selon lequel un consommateur ne peut être qu'une personne physique (critère qui paraît être le critère minimum commun à tous les Etats membres de l'UE et qui paraît repris à l'article L217-3, et dans l'article liminaire, du code de la consommation) semble insuffisant pour exclure les personnes morales des régimes de protection dus au consommateur : le tribunal a ainsi vérifié  que l'entreprise demandeuse avait bien une activité professionnelle et que son achat s'inscrivait bien dans cette activité.

Le droit français fait en effet référence à une notion intermédiaire, autre que celle de "consommateur", celle de "non-professionnel", qui attire aussi l'application des régimes protecteurs du droit de la consommation.

Toutefois, il peut être relevé que cette notion de “non-professionnel” est une notion française qui ne déclenche, selon les dispositions mêmes du code de la consommation, que certaines sections dudit code, et ne s’applique pas à la vente de marchandises et à la garantie de conformité telle que visée par ledit code. En effet, l'article L217-3 du code de la consommation fait référence à la seule qualité de "consommateur" et non à celle de "non-professionnel" :

"Les dispositions du présent chapitre [“obligation de conformité au contrat”] sont applicables aux relations contractuelles entre le vendeur agissant dans le cadre de son activité professionnelle ou commerciale et l'acheteur agissant en qualité de consommateur."

 

Or le "consommateur" n'est pas à proprement parler un "non-professionnel".

 

Ainsi l'article liminaire du code de la consommation distingue-t-il : "Pour l'application du présent code, on entend par : - consommateur : toute personne physique qui agit à des fins qui n'entrent pas dans le cadre de son activité commerciale, industrielle, artisanale, libérale ou agricole ; - non-professionnel : toute personne morale qui n'agit pas à des fins professionnelles ; - professionnel : toute personne physique ou morale, publique ou privée, qui agit à des fins entrant dans le cadre de son activité commerciale, industrielle, artisanale, libérale ou agricole, y compris lorsqu'elle agit au nom ou pour le compte d'un autre professionnel."

 

Au niveau de l’Union Européenne, les DUE (Directive de l’Union Européenne) 2011-83 et 2019/771 et l’ensemble des directives reprenant la notion de consommateur (cf. par exemple directive 93/13/CEE du Conseil du 5 avril 1993 concernant les clauses abusives dans les contrats conclus avec les consommateurs, article 2) ne retiennent que la notion de consommateur selon laquelle le consommateur est une personne physique qui n’agit pas pour des fins professionnelles, libérales ou commerciales. C’est cette définition qui est reprise dans l’article liminaire du code de la consommation français.Le droit de l’Union ne connaît donc pas la notion de “non-professionnel” propre au droit français. En droit de l’Union, soit on est consommateur soit on ne l’est pas. Par conséquent la notion de "non-professionnel" est en principe inopposable à un ressortissant d’un autre Etat membre. Par ailleurs si on peut concevoir que l’application du RUE (Règlement de l’Union Européenne) 1215/2012, article 7, permet la saisine du juge français dans les rapports entre ressortissants d’Etats membres, le RUE 593/2008, article 4, 1), a) prévoit bien l’application de la loi du lieu de résidence habituelle du vendeur, sauf le cas où un consommateur est impliqué (article 6)(auquel cas la loi du pays de résidence du consommateur serait applicable). La question est d'intérêt car la garantie de conformité prévue à l’article L217-4 du code de la consommation ne joue qu’à l’égard des consommateurs, et prévoit une garantie de conformité plus poussée que celle prévue par le droit commun (1641 et 1642 du code civil ou convention de Vienne sur la vente internationale de marchandises de 1980) :Article L217-5 du code de la consommation :"Le bien est conforme au contrat : 1° S'il est propre à l'usage habituellement attendu d'un bien semblable et, le cas échéant : - s'il correspond à la description donnée par le vendeur et possède les qualités que celui-ci a présentées à l'acheteur sous forme d'échantillon ou de modèle ; - s'il présente les qualités qu'un acheteur peut légitimement attendre eu égard aux déclarations publiques faites par le vendeur, par le producteur ou par son représentant, notamment dans la publicité ou l'étiquetage ; 2° Ou s'il présente les caractéristiques définies d'un commun accord par les parties ou est propre à tout usage spécial recherché par l'acheteur, porté à la connaissance du vendeur et que ce dernier a accepté." Article L217-8 du code de la consommation : "L'acheteur est en droit d'exiger la conformité du bien au contrat. Il ne peut cependant contester la conformité en invoquant un défaut qu'il connaissait ou ne pouvait ignorer lorsqu'il a contracté. Il en va de même lorsque le défaut a son origine dans les matériaux qu'il a lui-même fournis."

En droit de l'Union, c'est le règlement "Rome I" 593/2008 qui s'applique aux rapports commerciaux pour déterminer la loi applicable, et qui désigne, sauf exceptions, la loi du pays du vendeur. En l'espèce la loi espagnole (droit international privé espagnol) désignait la convention internationale de Vienne sur la vente internationale de marchandises du 11 avril 1980, puisque l’Espagne et la France sont parties à ladite Convention de Vienne.